El escolta norteamericano está cuajando una temporada excepcional en Tecnyconta Zaragoza. A continuación haremos un repaso de su carrera y analizaremos sus estadísticas del curso actual.

Gary  Neal nacido en Baltimore (Maryland) en 1984, con 1,93 metros de altura y 95 kilos de peso es la persona de la que todo el mundo habla en los ambientes de baloncesto en la capital maña.

Hijo de Gordon, un militar estadounidense, y Janet sus primeros pasos en el mundo de la canasta los dio en la Aberdeen High School, en su año junior llevó a su escuela al campeonato del estado promediando un triple doble por partido.En su último año antes de entrar en la universidad jugó en el Calvert Hall College Hig School donde disputó la Liga Católica de Baltimore.

Empezó su carrera en la NCAA en la Universidad de Lasalle (Philadelphia) donde empezó a destacar en lo que mejor sabe hacer: anotar. Promedió 18 puntos en los 2 años que jugó para los Explorers siendo nombrado mejor rookie de la Conferencia Atlantic 10 en 2003 e incluido en el segundo mejor quinteto de la liga en ambas temporadas.

Un turbio incidente de agresión sexual en el que se vio involucrado junto con otro jugador y dos entrenadores de su equipo, que nunca tuvo consecuencias legales para ninguno de ellos, hizo que se decidiera a cambiar de aires y volver a casa a la Universidad de Towson (Maryland), en la que tuvo que pasarse su primer  año en blanco dado que la normativa estadounidense, muy estricta con el no profesionalismo de los jugadores universitarios, impide jugar en 2 universidades distintas en 1 año.

Foto: Towson Athletics

Esta espera hizo que volviera con muchas más ganas de baloncesto, lo que se tradujo en unos promedios de 26 puntos por partido el primer año y 25 el segundo en el que fue incluido en el segundo  mejor quinteto de la  división Colonial Athletic. Neal es  uno de los pocos jugadores en la historia de la NCAA con más de 1.000 puntos en dos universidades diferentes.

A pesar de sus grandes números en los cuatro años de Universidad, no fue elegido por ningún equipo en el Draft de 2006, momento en el que decidió comenzar su carrera profesional en Europa, en concreto en el Pınar Karşıyaka donde llego con 22 años, y en la temporada y media que jugó en Turquía promedió 23.6 puntos por partido enamorando así a la afición turca, un sentimiento que fue recíproco, ya que Gary siempre ha reconocido su debilidad por la afición otomana.

Sus números en Turquía llamaron la atención del FC. Barcelona, que compró sus derechos en Enero de 2008 para cubrir junto a Alex Acker la baja de Juan Carlos Navarro que había puesto rumbo a la NBA.

No tuvo suerte en tierras catalanas, donde al mes de llegar la directiva destituyó a Dusko Ivanovic tras unas declaraciones en las que ponía en duda la calidad de la plantilla, tras su eliminación en cuartos de final de la Copa del Rey. Le sustituyó Xavi Pascual que logró meter a su equipo por sorpresa en la final de la Liga ACB, que perdió claramente ante Baskonia.

Gary no consiguió adaptarse a la liga, ni al rol de secundario en el equipo y firmó unos pobres 2,3 puntos de media en ACB y 3,3 puntos por partido en Euroliga. Números que no animaron a la directiva blaugrana a ejercer la opción de renovación de la que disponían.

Este fracaso no desanimó a Neal, que en junio de 2008 firmó por la mítica Benetton de Treviso, actualmente llamada Pallacanestro Treviso y que disputa la liga A2 Italiana. En el equipo transalpino recuperó su mejor versión promediando 14.5 puntos, 3.5 rebotes y 1.5 asistencias por partido en liga, mejorando sus estadísticas en Eurocup con 17.5 puntos, 4.1 rebotes y 2.1 asistencias por partido, llegando en ambas competiciones hasta las semifinales y siendo incluido en el segundo mejor quinteto de la Eurocup.

Tras su gran año, decidió renovar por la Benetton. Enamorado de la ciudad, firmó un segundo año aún mejor que el anterior, siendo líder de anotación de la Lega con 19,4 puntos por partido. Esto no impidió su despido en Abril de 2010, después de un acto de indisciplina grave. En concreto, según la prensa italiana, se fue de juerga a Milán saltándose el entrenamiento del día siguiente con su club.

A pesar de este hecho, sus grandiosos números en la Lega le hacían tener un buen cartel en el mercado lo que propició su vuelta España, esta vez a  Unicaja de Málaga, entrenado por aquel entonces por el gran Aíto García Reneses.

Cambió de equipo, pero no de colores de indumentaria. Con el equipo andaluz jugó únicamente 10 partidos (5 de liga y 5 de playoff) dejando inmejorables sensaciones con 12,4 puntos por partido y llegando a semifinales. Al final de temporada el jugador rechazó la opción que tenía de renovación por una buena razón: intentar el salto a la NBA.

Para cumplir su sueño, disputó en el verano de 2010, con 25 años, la Summer League  de Las Vegas con los San Antonio Spurs, consiguiendo convencer para formar parte de la plantilla definitiva a toda una institución en el deporte de la canasta como Greg Popovich. Sus 16 puntos de media en los cinco partidos que disputó y ganó fueron una buena razón.

Como anécdota señalar que, para disputar éste campeonato Neal tuvo que cambiar el lugar de su boda, casándose con su actual mujer Leah en la capital de Nevada y posponer su luna de miel.

Con el 14 en la espalda en honor al número que lució su madre en el instituto no decepcionó Gary en su primer año. Con un papel de suplente de Manu Ginóbili firmó 9,8 puntos por partido, siendo incluido en el quinteto inicial de mejores Rookies del año junto con John Wall (Wizards), Landry Fields (Knicks), Blake Griffin(Clippers, Rookie del año), y DeMarcus Cousins (Kings).

A pesar de la buena liga regular (balance 61-21), los Spurs sufrieron una dolorosa e inesperada derrota en la primera ronda de playoffs frente a los Memphis Grizzlies de Marc Gasol (4-2).

En su segunda temporada, la del último lock-out de la NBA, tras una liga regular brillante (50-16) y barrer en las dos primeras rondas a Utah Jazz y Los Angeles Clippers (4-0), los de Popovich perdieron la final de conferencia ante los talentosos Oklahoma City Thunder en el séptimo partido. Los de la ciudad del rayo estaban liderados por Kevin Durant perfectamente escoltado por Harden, Westbrook e Ibaka.

A la tercera fue la vencida para Neal en su intento de llegar a una final de la NBA. Fue en la temporada 2012-2013 en la que ayudó, a pesar de sufrir una apendicitis en Enero, a sus Spurs a eliminar a Lakers, Warriors y Grizzlies proclamándose campeones de conferencia Oeste, aunque cayeran en la final de la NBA frente a los Heat del King Lebron James en el séptimo partido.

Fue en el tercer partido en el que Gary brilló con más fuerza, contribuyendo con 24 puntos con 6 de 10 en triples en la paliza de los Spurs (113-77). Como curiosidad, un compañero actual de Neal en Tecnyconta Zaragoza, Jarvis Varnado, formaba parte (aunque su presencia fuera solo testimonial con 8 partidos de liga regular jugados) de la plantilla de esos Heat campeones de la NBA.

Tras la decepción de la final perdida, decidió cambiar de aires fichando como agente libre por los Milwaukee Bucks en Julio de 2013, junto con el griego Giannis Antetokounmpo que curiosamente meses antes había firmado por Basket Zaragoza gracias a una magnifica gestión de Willy Villar y el difunto José Luis Abós, aunque nunca pudo vestir la camiseta rojilla.

Duró poco en Milwakee, que con un pésimo balance de victorias ese año (15 en toda la temporada) y los problemas de vestuario que había, Larry Sanders y Neal casi llegaron a las manos tras un partido. Por ello decidieron mandar en Febrero a Gary a Charlotte para jugar en los Bobcats con los que llegó a jugar playoff, aunque fueron barridos por los Heat .

Tampoco duró mucho en Charlotte, que de nuevo en Febrero decidieron utilizarle como moneda de cambio, enviándole a  Minnesota para jugar en los Timberwolves de Ricky Rubio con los que apenas disputó 11 partidos.

En Julio de 2015 de nuevo cambió de aires y firmó como agente libre por los Washington Wizards, con los que disputó 40 partidos, los últimos forzando en exceso su cuerpo jugando lesionado de la cadera, pero llegó un momento que su físico dijo basta y le obligó a frenar en seco.

La lesión unida a una polémica de vestuario en la que Neal publicó en su página de facebook los salarios de sus compañeros de banquillo que jugaban menos  y cobraban más que él, hizo que el equipo capitalino le cortase en Marzo de 2016 para hacer hueco a la llegada de Marcus Thornton.

En el momento más bajo de su carrera: lesionado  (la misma lesión que Isaiah Thomas : Un desgarro del labrum)  y sin equipo, Gary decidió hacer borrón y cuenta nueva tomando una decisión complicada y arriesgada:  pasar por el quirófano.

Tras una dura recuperación decidió disputar varios partidos en la G-League, en concreto nueve, como parte de su rehabilitación. Jugó  con  los Westchester Knicks (1 partido), los Texas Legends (2)  con actuaciones destacadas que le permitieron firmar un contrato de una semana con los  Hawks en Enero de 2017. En Atlanta disputó 2 partidos tras los que volvió a la G-League a los Reno Bighorns  jugando 6 partidos .

En verano las ofertas brillaron por su ausencia y parecía que el final de su carrera estaba próximo, pero a finales de septiembre, recién nacido su tercer hijo, recibió la llamada de Tecnyconta Zaragoza, que acababa de rescindir el contrato de Torian Graham y buscaba desesperadamente un escolta anotador. No se lo pensó dos veces Gary  y cogió las maletas rumbo a la capital maña debutando a los pocos días de llegar y dando rendimiento inmediato (16 puntos en su primer partido).

En lo que llevamos de temporada 2017-2018  ha disputado 17 partidos (se perdió 3 por una lesión muscular) con una media de 19,2 puntos, 2,5 rebotes, 3,2 asistencias, 2,5 faltas cometidas, 4,6 faltas recibidas, 0,5 balones recuperados, 2,8 perdidos con un 43% desde la linea de 3,  un 50% en tiros de 2  y un 94% en tiros libres para 17,4 de valoración media en 29 minutos.

El norteamericano acapara gran parte del juego ofensivo del equipo maño sin ser el clásico tirador que no participa en el juego colectivo del equipo. Sus  12,5 tiros de campo de media por partido de los 64 que realiza todo el equipo no llegan al 20% del total pero sus 19,7 puntos de media  son casi un 25% de los 81,4 que promedian todos sus compañeros. Sus buenos porcentajes de tiro y su media de asistencias hablan de un escolta que además de tirador es un gran generador de juego.

Su gran rango de distancia de lanzamiento –puede tirar con buenos porcentajes desde hasta 8 metros– le hace ser muy difícil de defender,  ya que si le puntean el tiro no tiene problemas en romper hacia el aro gracias a un poderoso tren inferior  con una facilidad asombrosa para encontrar el hueco para la entrada. Un buen tiro de media distancia y una gran dosis de picardía para forzar las faltas de sus rivales le hacen un atacante casi imparable en la liga ACB.

Esto le ha hecho ser una de las revelaciones de la temporada siendo nombrado 3 veces MVP de la semana y 2 MVP del mes (Noviembre y Febrero).

En Zaragoza se habla que quizá es el mejor jugador que ha pisado una cancha en tierras mañas, pues se le compara con Mark Davis o Dennis Hopson del desaparecido para la élite Club Baloncesto Zaragoza. También hay quien dice que le sobra algo de peso pero en mi modesta opinión no le sobra ni medio kilo, ya que cada gramo de este jugador es oro y clase para jugar al deporte de la canasta.

Queda por ver si será capaz de salvar del descenso a Tecnyconta y si lo consigue cual será su próximo destino. ¿Seguir en Zaragoza? ¿Euroliga? ¿NBA?

De momento solo podemos disfrutar viéndole jugar hasta que decida colgar las botas para ejercer como profesor, su otro sueño.

Así que larga vida a Gary Neal, larga vida al Renacido.